Una serie de imágenes inéditas de una extensa red de ríos secos que alguna vez fluyeron por la superficie marciana aporta nueva evidencia de que, hace miles de millones de años, Marte probablemente era un lugar mucho más cálido y húmedo que el planeta frío, árido y estéril que hoy conocemos.

FOTOS: La sonda Mars Express 'espía' una extensa red de ríos marcianos extintos
Vista topográfica de Nirgal Vallis

Las fotografías fueron captadas por la cámara estéreo de alta resolución a bordo de la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés).

En ellas se aprecia un sistema de cauces que se extienden por casi 700 kilómetros —convirtiéndolo en uno de los más largos en el Planeta Rojo— que se ubica en un antiguo valle conocido como Nirgal Vallis, levemente al sur del ecuador marciano.

El valle marciano Nirgal Vallis

Los científicos estiman, en base al análisis de los cráteres originados por impactos de rocas espaciales, que el agua fluyó aquí entre 3.500 y 4.000 millones de años atrás.

En aquel entonces, los ríos tuvieron aproximadamente 2 kilómetros de ancho y hasta 200 metros de profundidad, aunque actualmente sus lechos se encuentran cubiertos de dunas arenosas.

Nirgal Vallis vista en perspectiva

Este tipo de paisajes desérticos con ríos secos también está presente en la Tierra, en lugares como la meseta del Colorado en EE.UU., el desierto de Atacama en Chile y en las islas Hawái.

Esta semejanza con los valles y sistemas de drenaje terrestres evidencian que, en su momento, el agua también fluyó por la superficie de Marte, abriéndose paso a través de llanuras volcánicas, flujos de lava y materiales acumulados por los intensos vientos marcianos.

El valle de Nirgal Vallis en 3D

Desde la ESA señalan que esas imágenes forman parte de un programa de mapeo de la superficie completa de Marte a color y en alta resolución, que se complementará con la misión Exomars —desarrollada de manera conjunta con la agencia espacial rusa Roscosmos— para estudiar a fondo los misterios del Planeta Rojo.

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