Astrónomos han descubierto que que una de las enanas marrones más cercanas a nuestro propio Sol es de hecho un objeto de masa planetaria.

El equipo determinó que un objeto bien estudiado conocido como SIMP J013656.5 + 093347, o SIMP0136 para abreviar, es en realidad un miembro planetario de un grupo de 200 millones de años llamado Cercana-Carina.

Grupos de estrellas de edad similar que se mueven juntos a través del espacio se consideran regiones principales para buscar objetos planetarios semejantes, ya que proporcionan el único medio de datación de la edad en estos mundos fríos y aislados. Saber la edad, así como la temperatura, de un objeto flotante como este es necesario determinar su masa.

Sus resultados son publicados por The Astrophysical Journal Letters.

Más pequeñas que las estrellas, pero más grandes que los planetas gigantes, las enanas marrones son demasiado pequeñas para sostener el proceso de fusión de hidrógeno que alimenta las estrellas  y les permite permanecer calientes y brillantes durante mucho tiempo. Así que después de la formación, las enanas marrones se enfrían lentamente y se contraen con el tiempo. La contracción generalmente termina después de unos cientos de millones de años, aunque el enfriamiento es continuo.

“Esto significa que las temperaturas de las enanas marrones pueden oscilar desde tan calientes como las estrellas hasta tan frías como los planetas,  dependiendo de la edad que tengan”, dijo en un comunicado Jackie Faherty, del Museo Americano de Historia Natural, coautor de este descubrimiento.

El equipo de investigación, dirigido por Jonathan Gagné, de la Carnegie Institution, fue capaz de demostrar que, con alrededor de 13 veces la masa de Júpiter, SIMP0136 está justo en el límite que separa las propiedades de las enanas marrones, principalmente la quema de corta duración de deuterio en el núcleo del objeto, de las propiedades de los planetas.

Los objetos de masa planetaria flotante son valiosos porque son muy similares a los exoplanetas gigantes de gas que orbitan alrededor de las estrellas, como el Júpiter o Saturno de nuestro Sistema Solar, pero es comparativamente mucho más fácil estudiar sus atmósferas. Observar las atmósferas de los exoplanetas que se encuentran en los sistemas estelares distantes es un desafío, porque la tenue luz emitida por los exoplanetas en órbita es abrumada por el brillo de sus estrellas anfitrionas, lo que ciega los instrumentos que los astrónomos usan para caracterizar las atmósferas de un exoplaneta.

“La implicación de que el bien conocido SIMP0136 es en realidad más planetario de lo que pensábamos anteriormente nos ayudará a comprender mejor las atmósferas de los planetas gigantes y cómo evolucionan”, dijo Gagné.

Pueden ser más fáciles de estudiar con gran detalle, pero estos mundos flotantes son todavía muy difíciles de descubrir a menos que los científicos pasen mucho tiempo observándolos en el telescopio, porque pueden estar ubicados en cualquier parte del cielo y son muy difíciles de descubrir. Diferencian de enanas marrones o estrellas muy pequeñas. Por esta razón, los investigadores han confirmado hasta ahora sólo un puñado de objetos planetarios de libre flotación.

Étienne Artigau, coautor y líder del descubrimiento original del SIMP0136, añadió: “Esta nueva incorporación al muy selecto club de objetos planetarios de libre flotación es particularmente notable porque ya habíamos detectado patrones meteorológicos de rápida evolución en la superficie de SIMP0136, cuando pensamos que era una enana marrón”.

En un campo en el que el análisis de las atmósferas de exoplanetas es de suma importancia, haber visto ya pruebas de patrones climáticos en un objeto flotante más fácil de observar que existe lejos del brillo de su estrella anfitriona es una realización emocionante.

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