Un planeta gigante de gas, hasta cincuenta veces la masa de Júpiter, rodeado por un anillo de polvo, probablemente se precipitará alrededor de una estrella a más de mil años luz de la Tierra.

Una nueva investigación de un equipo internacional de astrónomos, dirigida por Hugh Osborn, de la Universidad de Warwick, ha identificado que la luz de esta rara estrella joven es bloqueada regularmente por un objeto grande y predice que estos eclipses son causados por la órbita de este planeta aún no descubierto.

Usando datos de la Gran Angular de Búsqueda de Planetas (WASP) y Kilodegree Extremely Little Telescope (KELT), Osborn y otros investigadores de la Universidad de Harvard, la Universidad de Vanderbilt y el Observatorio de Leiden analizaron quince años de la actividad de la estrella.

“Encontramos un indicio de que este era un objeto interesante en los datos de la encuesta WASP”, dijo en un comunicado Hugh Osborn, autor principal, que descubrió la curva de luz inusual, “pero no fue hasta que encontramos un segundo eclipse casi idéntico en KELT, cuando supimos que teníamos algo especial “.

Descubrieron que cada dos años y medio, la luz de esta distante estrella – PDS 110, en la constelación de Orión, que tiene la misma temperatura y es ligeramente más grande que nuestro sol – se reduce al treinta por ciento durante dos o tres semanas. Dos eclipses notables se observaron en noviembre de 2008 y enero de 2011.

“Lo que es emocionante es que durante ambos eclipses vemos la luz de la estrella cambiando rápidamente, y eso sugiere que hay anillos en el objeto eclipsante, pero estos anillos son muchas veces más grandes que los anillos alrededor de Saturno”, dice el astrónomo Matthew Kenworthy de Leiden.

Suponiendo que las inmersiones en la luz de las estrellas vienen de un planeta en órbita, se prevé que el próximo eclipse tendrá lugar en septiembre de este año, y la estrella es lo suficientemente brillante como para que los astrónomos aficionados de todo el mundo puedan presenciarlo y recopilar nuevos datos. Sólo entonces estaremos seguros de lo que está causando los misteriosos eclipses.

Si se confirma en septiembre, PDS 110 será el primer sistema de anillo gigante que tiene un período orbital conocido. “El eclipse de septiembre nos permitirá estudiar la estructura intrincada alrededor del PDS 110 en detalle por primera vez, y espero demostrar que lo que estamos viendo es un exoplaneta gigante y sus lunas en el proceso de formación”, comenta Hugh Oborn.

Los investigadores sugieren que hay lunas que podrían formarse en la zona habitable alrededor de PDS 110 – señalando la posibilidad de que la vida podría prosperar en este sistema.

Los eclipses también pueden usarse para descubrir las condiciones para formar planetas y sus lunas en un momento temprano en la vida de una estrella, proporcionando una visión única en los procesos de formación que sucedieron en nuestro sistema solar.

La investigación se publicará en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

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