La estrella ultra fría TRAPPIST-1, orbitada por siete mundos de tamaño terrestre a 40 años luz, tiene una edad de entre 5.400 y 9.800 millones de años, frente a los 4.500 de nuestro sistema solar.

Si queremos saber más acerca de si la vida podría sobrevivir en un planeta fuera de nuestro sistema solar, es importante conocer la edad de su estrella. Las estrellas jóvenes tienen lanzamientos frecuentes de radiación de alta energía llamados llamaradas que pueden asolar las superficies de sus planetas.

Si los planetas son recientes, sus órbitas también pueden ser inestables. Por otra parte, los planetas que orbitan estrellas más antiguas han sobrevivido a la serie de destellos de juventud, pero también se han expuesto a los estragos de la radiación estelar por un período de tiempo más largo.

Los siete mundos de TRAPPIST-1 fueron revelados a principios de este año. Tres de los planetas TRAPPIST-1 residen en la “zona habitable” de la estrella, la distancia orbital donde un planeta rocoso con una atmósfera podría tener agua líquida en su superficie. Es probable que los siete planetas estén bloqueados por su estrella, cada uno con un lado perpetuo de día y noche.

En el momento de su descubrimiento, los científicos creían que el sistema tenía que tener por lo menos 500 millones de años, ya que una estrella de baja masa (aproximadamente el 8 por ciento que la del Sol) necesita más o menos ese tiempo para alcanzar su tamaño mínimo, sólo un poco más grande que el planeta Júpiter. Sin embargo, incluso este límite de edad inferior era incierto; en teoría, la estrella podría ser casi tan antigua como el universo mismo.

“Nuestros resultados realmente ayudan a limitar la evolución del sistema TRAPPIST-1, porque el sistema debe haber persistido durante miles de millones de años, lo que significa que los planetas tuvieron que evolucionar juntos, de lo contrario el sistema se habría desmoronado hace mucho tiempo”, dijo Adam Burgasser , un astrónomo de la Universidad de California, San Diego, y el primer autor de la nueva inbvestigación. Sus resultados se publicarán en The Astrophysical Journal.

No está claro qué significa esta edad para la habitabilidad de los planetas. Por un lado, las estrellas más antiguas brillan menos que las estrellas más jóvenes, y Burgasser y su equipo confirmaron que TRAPPIST-1 es relativamente tranquila comparada con otras estrellas enanas ultra frías. Por otro lado, ya que los planetas están tan cerca de la estrella, se han empapado durante miles de millones de años con radiación de alta energía, lo que podría haber hervido las atmósferas y grandes cantidades de agua. De hecho, el equivalente a un océano de la Tierra puede haberse evaporado de cada planeta TRAPPIST-1 excepto los dos más distantes de la estrella anfitriona: los planetas g y h.

En nuestro propio sistema solar, Marte es un ejemplo de un planeta que probablemente tenía agua líquida en su superficie en el pasado, pero perdió la mayor parte de su agua y atmósfera debido a la radiación de alta energía del Sol durante miles de millones de años.

Sin embargo, la vejez no significa necesariamente que la atmósfera de un planeta haya sido erosionada. Dado que los planetas TRAPPIST-1 tienen densidades más bajas que la Tierra, es posible que grandes depósitos de moléculas volátiles como el agua pudieran producir ambientes gruesos que protegerían las superficies planetarias de la radiación dañina.

Una atmósfera gruesa también podría ayudar a redistribuir el calor a los lados oscuros de estos planetas bloqueados, aumentando la posibilidad de ser habitables. Pero esto también podría ser contraproducente en un proceso de “invernadero fugitivo”, en el que la atmósfera se vuelve tan gruesa que la superficie del planeta se sobrecalienta – como en Venus.

“Si hay vida en estos planetas, especularía que tiene que ser una vida dura, porque tiene que ser capaz de sobrevivir a algunos escenarios potencialmente difíciles durante miles de millones de años”, dijo Burgasser.

Afortunadamente, las estrellas de baja masa como TRAPPIST-1 tienen temperaturas y brillo que permanecen relativamente constantes durante miles de millones de años, salpicados por eventos ocasionales de quema magnética. Se prevé que las vidas de estrellas diminutas como TRAPPIST-1 serán mucho, mucho más largas que la edad de 13.700 millones de años del universo (el Sol, en comparación, tiene una vida útil esperada de unos 10.000 millones de años).

“Las estrellas mucho más masivas que el Sol consumen su combustible rápidamente, brillando durante millones de años y estallando como supernovas”, dijo Erik Mamajek, coautor y científico del programa de exoplanetas de la NASA en el Jet Propulsion Laboratory. “Pero TRAPPIST-1 es como una vela encendida que brillará unas 900 veces más que la actual edad del universo”.

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