Astrónomos de Cornell han creado un nuevo mapa topográfico global de la luna Titán de Saturno que ha abierto nuevas ventanas para comprender sus flujos de líquidos y su terreno.

Entre los resultados más impactantes está que los conocidos mares de hidrocarburos de Titán están al mismo nivel, como los océanos de la Tierra, y que están conectados por el subsuelo a modo de vasos comunicantes.

La creación del mapa tomó alrededor de un año, según explicó en un comunicado el estudiante de doctorado Paul Corlies, primer autor del estudio topográfico, publicado en Geophysical Review Letters, que ha usado el conjunto de datos completo proporcionado por la misión Cassini.

El mapa combina todos los datos topográficos de Titán de múltiples fuentes. Dado que solo se ha observado alrededor del 9% de Titán en topografía de resolución relativamente alta, y un 25-30% de la topografía con menor resolución, el resto de la luna se trazó mediante un algoritmo de interpolación y un proceso de minimización global, que redujo los errores como los que surgen de la ubicación de la nave espacial.

El mapa reveló varias características nuevas en Titán, incluidas nuevas montañas, ninguna de más de 700 metros. El mapa también proporciona una vista global de los altos y bajos de la topografía de Titán, lo que permitió a los científicos confirmar que dos lugares en la región ecuatorial de Titán son de hecho depresiones que podrían ser antiguos mares secos o flujos criovolcánicos.

El mapa también reveló que Titán es un poco más plano, más oblato, de lo que se sabía anteriormente, lo que sugiere que hay más variabilidad en el espesor de la corteza de Titán de lo que se pensaba anteriormente.

Un segundo estudio, sobre las cuencas lacustres de Titán, encuentra tres resultados importantes utilizando los datos topográficos del nuevo mapa.

El primer resultado es que los tres mares de Titán comparten una superficie equipotencial común, lo que significa que forman un nivel del mar, tal como lo hacen los océanos de la Tierra. Ya sea porque hay flujo a través del subsuelo entre los mares o porque los canales entre ellos permiten que pase suficiente líquido, los océanos en Titán están todos a la misma elevación.

“Estamos midiendo la elevación de una superficie líquida en otro cuerpo a 10 unidades astronómicas del Sol con una precisión de aproximadamente 40 centímetros. Debido a que tenemos una precisión increíble, pudimos ver que entre estos dos mares la elevación variaba suavemente alrededor de 11 metros, en relación con el centro de masa de Titán, consistente con el cambio esperado en el potencial gravitacional. Estamos midiendo el geoide de Titán. Esta es la forma que tomaría la superficie bajo la influencia de la gravedad y la rotación, que es la misma forma que domina los océanos de la Tierra “, dijo el couator Alex Hayes.

El segundo resultado del artículo demuestra la hipótesis de que Hayes avanzó en su primer artículo, en la escuela de postgrado: que los lagos de Titán se comunican entre sí a través del subsuelo. Hayes y su equipo midieron la elevación de lagos llenos de líquido y los que ahora están secos, y descubrieron que existen lagos a cientos de metros sobre el nivel del mar, y que dentro de una cuenca, los pisos de los lagos vacíos están todos en elevaciones más altas que los lagos llenos en su vecindad.

“No vemos lagos vacíos que estén debajo de los lagos locales llenos porque, si fueran por debajo de ese nivel, se llenarían ellos mismos. Esto sugiere que hay flujo en el subsuelo y que se están comunicando entre sí”. dijo Hayes. “También nos dice que hay hidrocarburos líquidos almacenados en el subsuelo de Titán”.

El resultado final del periódico plantea un nuevo misterio para Titán. Los investigadores encontraron que la gran mayoría de los lagos de Titán se encuentran en depresiones de bordes afilados que “literalmente se ven como si hubieras tomado un cortador de galletas y agujeros en la superficie de Titán”, dijo Hayes. Los lagos están rodeados de altas crestas, de cientos de metros de altura en algunos lugares.

Los lagos parecen estar formados de la misma forma que el karst en la Tierra, en lugares como los Everglades de Florida, donde el material subyacente se disuelve y la superficie se derrumba, formando agujeros en el suelo. Los lagos en Titán, como el karst de la Tierra, están cerrados topográficamente, sin canales de entrada ni de salida. Pero el karst de la Tierra no tiene bordes afilados y elevados.

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