Las tormentas de polvo globales que barren Marte juegan un papel en el proceso continuo de escape de gas desde la parte superior de la atmósfera del planeta, que hace mucho lo volvió árido y congelado.

Es la conclusión de un estudio sobre las observaciones del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA durante la tormenta de polvo global marciana más reciente, ocurrida en 2007.

“Encontramos que hay un aumento en el vapor de agua en la atmósfera media en relación con las tormentas de polvo”, dijo Nicholas Heavens de la Universidad de Hampton, Hampton, Virginia, autor principal del informe en Nature Astronomy. “El vapor de agua se eleva con la misma masa de aire elevándose con el polvo”.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la Agencia Espacial Europea y el Mars Express Orbiter han detectado un vínculo entre la presencia de vapor de agua en la atmósfera media de Marte (entre 15 y 30 kilómetros) y el escape de hidrógeno desde la parte superior de la atmósfera, pero principalmente en años sin los cambios dramáticos producidos en una tormenta de polvo global. La misión MAVEN de la NASA llegó a Marte en 2014 para estudiar el proceso de escape de la atmósfera.

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“No sería una sorpresa ver una tormenta de polvo global este año, y nos encantaría esa oportunidad”, dijo el investigador principal MAVEN Bruce Jakosky de CU Boulder.

“Sería grandioso tener una tormenta de polvo global que pudiéramos observar con todos los recursos ahora en Marte, y eso podría suceder este año”, dijo en un comunicado David Kass del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, coautor del nuevo estudio.

Las décadas de observaciones de Marte documentan un patrón de múltiples tormentas de polvo regionales que surgen durante la primavera y el verano del norte. En la mayoría de los años marcianos, que son casi dos veces más largos que los años terrestres, todas las tormentas regionales se disipan y ninguna se convierte en una tormenta de polvo global. Pero dicha expansión ocurrió en 1977, 1982, 1994, 2001 y 2007. Se espera que la próxima temporada de tormenta de polvo marciana comience este verano y se prolongue hasta principios de 2019.

El Mars Climate Sounder en la nave MRO puede explorar la atmósfera para detectar directamente el polvo y las partículas de hielo y puede detectar indirectamente las concentraciones de vapor de agua a partir de los efectos sobre la temperatura. Los coautores del nuevo documento informan que los datos de la sonda muestran ligeros aumentos en el vapor de agua de la atmósfera media durante las tormentas de polvo regionales y revelan un salto brusco en la altitud alcanzada por el vapor de agua durante la tormenta de polvo global de 2007. Utilizando métodos de análisis recientemente refinados para los datos de 2007, los investigadores encontraron un aumento en el vapor de agua en más de cien veces en la atmósfera media durante esa tormenta global.

Antes de que MAVEN llegara a Marte, muchos científicos esperaban ver que la pérdida de hidrógeno desde la parte superior de la atmósfera ocurriera a un ritmo constante, con una variación vinculada a los cambios en el flujo de partículas cargadas del viento solar desde el Sol.

Los datos de MAVEN y Mars Express no se ajustan a ese patrón, sino que muestran un patrón que parece estar más relacionado con las estaciones marcianas que con la actividad solar. Los cielos y los coautores presentan el levantamiento de las tormentas de polvo de vapor de agua a mayores altitudes como una posible clave para el patrón estacional en el escape de hidrógeno de la parte superior de la atmósfera.

Las observaciones de MAVEN durante los efectos más fuertes de una tormenta de polvo global podrían impulsar la comprensión de su posible vínculo con el escape de gas de la atmósfera.

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