Esta imagen que tomó el rover Curiosity de la NASA en Marte desde una cresta montañosa ofrece una imponente vista panorámica de los sitios clave visitados desde su aterrizaje en 2012.

La vista desde “Vera Rubin Ridge” en el flanco norte de Monte Sharp abarca gran parte de la ruta de 18 kilómetros que el rover ha conducido desde su lugar de aterrizaje de 2012, todo dentro del cráter Gale. Una colina en el horizonte norte está a unos 85 kilómetros de distancia, bien fuera del cráter, aunque la mayor parte del horizonte de la escena es el borde norte del cráter, aproximadamente un tercio de esa distancia y 2 kilómetros sobre el rover.

La cámara Mast de Curiosity, o Mastcam, tomó las imágenes componentes de esta panorámica hace tres meses, mientras el rover estaba detenido en el borde norte de Vera Rubin Ridge. Posteriormente, la misión se acercó al borde sur de la cresta y examinó varios lugares de afloramiento en el camino.

Monte Sharp se encuentra en el medio de Gale Crater, que tiene 154 kilómetros de diámetro. La panorámica puede contemplarse igualmente en un vídeo explicativo de la NASA.

 

“A pesar de que Curiosity ha estado subiendo constantemente durante cinco años, esta es la primera vez que podemos mirar hacia atrás y ver toda la misión debajo de nosotros”, dijo el científico del proyecto Curiosity Ashwin Vasavada del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

“Desde nuestra posición en Vera Rubin Ridge, las vastas llanuras del suelo del cráter se extienden hasta la espectacular cadena montañosa que forma el borde norte de Gale”. El rover fotografió la escena poco antes del solsticio de invierno del norte de Marte, una temporada de cielos despejados, obteniendo una vista nítida de los detalles distantes.

El punto de aterrizaje exacto de Curiosity en el suelo del cráter yace fuera de la vista detrás de una ligera elevación, pero la escena incluye “Yellowknife Bay”. Ahí es donde, en 2013, la misión encontró evidencia de un antiguo entorno de lago de agua dulce que ofrecía todos los ingredientes químicos básicos para la vida microbiana. Más al norte están el canal y el ventisquero de Peace Vallis, reliquias de las corrientes que llevaban agua y sedimentos al cráter hace unos tres mil millones de años.

El sitio desde el que se tomaron estas imágenes se encuentra a 327 metros) de altura sobre el lugar de aterrizaje de Curiosity. Desde que salió de ese sitio, el rover ha escalado otros 26 metros de altura. En los últimos días, Mastcam ha grabado imágenes de componentes para un panorama que mira cuesta arriba hacia el sur, hacia la próxima área de destino principal de la misión. Eso se llama la “Unidad de arcilla” porque las observaciones desde la órbita detectaron minerales de arcilla allí.

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