El Telescopio Espacial Hubble ha revelado una vasta y compleja estructura de polvo, de aproximadamente 240.000 millones de kilómetros de ancho, que envuelve a la joven estrella HR 4796A.

Ya se sabía que un anillo de polvo interno brillante y angosto rodea la estrella y puede haber sido acorralado por la atracción gravitacional de un planeta gigante invisible. Esta gran estructura recientemente descubierta alrededor del sistema puede tener implicaciones sobre este sistema planetario aún no visto alrededor de la estrella de 8 millones de años, que está en sus años formativos de construcción del planeta.

El campo de escombros de polvo muy fino probablemente se creó a partir de colisiones entre planetas infantiles en desarrollo cerca de la estrella, evidenciado por un anillo brillante de restos polvorientos visto a 11.200 millones de kilómetros de la estrella. La presión de la luz estelar de la estrella, que es 23 veces más luminosa que el Sol, expulsó el polvo hacia el espacio.

Pero la dinámica no se detiene ahí. La estructura de polvo exterior hinchada es como un tubo interior en forma de rosquilla que hubiera sido golpeado por un camión. Está mucho más extendido en una dirección que en la otra y parece aplastado por un lado incluso después de tener en cuenta su proyección inclinada en el cielo.

Esto puede deberse al movimiento de la estrella anfitriona que atraviesa el medio interestelar, como la onda de proa de un barco que cruza un lago. O puede estar influenciado por un tirón de marea del compañero binario enana roja de la estrella (HR 4796B), ubicado al menos a 86.000 millones de kilómetros de la estrella primaria.

“La distribución del polvo es una señal reveladora de lo dinámicamente interactivo que es el sistema interno que contiene el anillo”, dijo Glenn Schneider, de la Universidad de Arizona, Tucson, quien utilizó el espectrógrafo de imágenes del telescopio espacial (STIS) para sondear y mapear las partículas de polvo pequeñas en en los alcances exteriores del sistema HR 4796A, una inspección que solo la sensibilidad de Hubble puede lograr.

“No podemos tratar los sistemas de desechos exoplanetarios simplemente como aislados. Los efectos ambientales, como las interacciones con el medio interestelar y las fuerzas debidas a compañeros estelares, pueden tener implicaciones a largo plazo para la evolución de tales sistemas. Las asimetrías generales del polvo externo nos están diciendo que hay muchas fuerzas en juego (más allá de la presión de radiación de la estrella anfitriona) que están moviendo el material. Hemos visto efectos como este en algunos otros sistemas, pero aquí hay un caso donde vemos un montón de cosas que están sucediendo a la vez”, explicó Schneider en un comunicado.

Aunque se planetaron como hipótesis hace mucho tiempo, la primera evidencia de un disco de escombros alrededor de una estrella se descubrió en 1983 con el Infrared Astronomical Satellite de la NASA. Fotografías posteriores revelaron un disco de escombros de borde alrededor de la estrella del sur Beta Pictoris. A fines de la década de 1990, los instrumentos de segunda generación del Hubble, que tenían la capacidad de bloquear el brillo de una estrella central, permitieron fotografiar muchos más discos. Ahora, se piensa que tales anillos de escombros son comunes alrededor de las estrellas. Cerca de 40 de estos sistemas han sido fotografiados hasta la fecha, en gran parte por Hubble.

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