Un nuevo evento de ‘El Niño’ parece estar tomando forma en el Océano Pacífico ecuatorial, según las imágenes de altura del nivel del mar recogidas desde el espacio.

Después de una leve ‘La Niña’ a fines del año pasado, las temperaturas, la convección y las tasas de lluvia en el Océano Pacífico ecuatorial volvieron a la normalidad a principios de abril.

Una imagen del 9 de abril de la altura del nivel del mar de la misión satelital de EE.UU/Europa Jason-3 mostró la mayor parte del océano a alturas neutras. Pero a principios de mayo, los altos niveles del mar comenzaron a acumularse en el Pacífico Central. En los trópicos, los niveles altos del mar generalmente son causados por una capa de agua tibia en o debajo de la superficie.

Este parche de nivel del mar alto viaja lentamente hacia el este a través del océano Pacífico tropical a lo largo del ecuador. Conocida como una onda Kelvin en descenso, este tipo de señal a menudo es un precursor de un evento de El Niño.

La onda de Kelvin se formó después de unos pocos períodos cortos cuando los vientos cambiaron de los vientos predominantes del este al oeste, conocidos como vientos del viento del oeste, en el extremo oeste del Pacífico a principios de 2018. Además, ha habido un debilitamiento general de los vientos del este a lo largo el ecuador desde enero.

Ambas condiciones de viento se combinan para crear la onda Kelvin, que se mueve hacia el este a lo largo del ecuador y da como resultado la dispersión de capas de agua cálida que normalmente se limitan al oeste del Océano Pacífico hacia el este en el Pacífico central. El patrón rojo visible en el ecuador el 9 de mayo es el resultado de esta onda Kelvin en retroceso.

Durante un gran fenómeno de El Niño, como el evento 2015-16, una gran área donde los niveles del mar son más de 30 centímetros más altos que lo normal es visible en las imágenes de Jason-3,  informa la NASA. El nivel del mar alto es causado por una gruesa capa de agua caliente en la parte superior de varios cientos de metros del océano. Tales grandes eventos de El Niño afectan el clima en todo el mundo, particularmente en el oeste de los Estados Unidos. En California, El Niño usualmente significa una lluvia invernal superior a la media, mientras que Oregon y Washington suelen ver inviernos más secos de lo normal.

El Niño ocurre cuando una serie de ondas Kelvin como esta propagan agua cálida de oeste a este a lo largo del ecuador, causando altos niveles de mar en el Pacífico Central y en ocasiones tan al este como en las costas de América Central y del Sur. El agua cálida está actualmente confinada al subsuelo, sin calentamiento en la superficie del océano, un primer indicador de un próximo evento de El Niño.

Pero los pronosticadores de agencias como NOAA (la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica) y el ECMWF (Centro Europeo de Pronósticos Meteorológicos de Mediano Plazo) observarán atentamente si hay más ondas Kelvin como esta a medida que se acerca el verano.

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