La radiación ultravioleta en superficie no debería ser un límite para el desarrollo de la vida, concluye un estudio sobre los cuatro planetas potencialmente habitables más cercanos a la Tierra.

Próxima-b, a solo 4,24 años luz de distancia, recibe 250 veces más radiación de rayos X que la Tierra y podría experimentar niveles mortales de radiación ultravioleta en su superficie.

Hoy en día, toda la vida en la Tierra evolucionó a partir de criaturas que prosperaron durante un ataque de radiación UV aún mayor que Proxima-b, y otros exoplanetas cercanos, actualmente perdurables. La Tierra de hace 4.000 mil millones de años era un caos caliente, irradiado y caótico. Sin embargo, a pesar de esto, la vida de alguna manera se afianzó y luego se expandió.

Lo mismo podría estar sucediendo en este mismo momento en algunos de los exoplanetas más cercanos, según los astrónomos de la Universidad de Cornell Lisa Kaltenegger y Jack O’Malley-James. Según publican en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, modelaron los ambientes UV de superficie de los cuatro exoplanetas más cercanos a la Tierra que son potencialmente habitables: Proxima-b, TRAPPIST-1e, Ross-128b y LHS-1140b.

Estos planetas orbitan pequeñas estrellas enanas rojas que, a diferencia de nuestro sol, brillan con frecuencia, bañando sus planetas con radiación UV de alta energía. Si bien no se sabe exactamente qué condiciones prevalecen sobre la superficie de los planetas que orbitan estas estrellas en llamas, se sabe que dichas llamaradas son biológicamente dañinas y pueden causar erosión en las atmósferas planetarias. Los altos niveles de radiación hacen que las moléculas biológicas como los ácidos nucleicos muten o incluso se apaguen.

O’Malley-James y Kaltenegger modelaron varias composiciones atmosféricas, desde las similares a las de la Tierra actual hasta las atmósferas “erosionadas” y “anóxicas”: aquellas con atmósferas muy finas que no bloquean bien la radiación UV y las que no tienen la protección del ozono , respectivamente. Los modelos muestran que a medida que las atmósferas disminuyen y los niveles de ozono disminuyen, , más radiación UV de alta energía llega al suelo. Los investigadores compararon los modelos con la historia de la Tierra, desde hace casi 4.000 millones de años hasta hoy.

Aunque los planetas modelados reciben una radiación UV más alta que la emitida por nuestro propio sol en la actualidad, esto es significativamente menor de lo que la Tierra recibió hace 3.900 millones de años.

“Dado que la Tierra primitiva estaba habitada –explican en un comunicado los investigadores–, “mostramos que la radiación UV no debería ser un factor limitante para la habitabilidad de los planetas que orbitan estrellas M. Nuestros mundos vecinos más cercanos siguen siendo objetivos interesantes para la búsqueda de vida más allá de nuestro sistema solar”.

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